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24/01/2013 - 09:07 - ©Bajoelagua.com

Vulcanologia

Un grupo de científicos descubren un nuevo tipo de erupción volcánica

Un tipo de erupción que únicamente se da en volcanes submarinos.

Un grupo de científicos descubren un nuevo tipo de erupción volcánica
©National Oceanography Centre & National Institute of Water and Atmospheric Research

Científicos del Reino Unido y Nueva Zelanda han descrito un 'nuevo' tipo de erupción volcánica. Las erupciones volcánicas son comúnmente categorizados como explosivas o efusivas. Pero ahora, en una investigación publicada este mes en la revista Nature Geoscience, los investigadores de la Universidad de Victoria, Wellington y el Centro Nacional de Oceanografía de Southampton han descubierto un nuevo tipo de erupción en volcanes submarinos - al observar los pequeños espacios originados por burbujas atrapadas en la roca volcánica.

Dentro de los volcanes, los gases se disuelven en el magma fundido debido a las altas presiones y la química del magma. De la misma manera que los gases disueltos forman burbujas en las bebidas carbonatadas cuando se abre la tapa, cuando el magma es expulsado en forma de lava, se alivia la presión y los gases forman pequeñas burbujas de gas llamadas 'vesículas'. En las erupciones explosivas estas vesículas se expanden tan rápidamente que fragmentan el magma, expulsando la lava violentamente, que se enfría y solidifica formando  piedra pómez que pueden ser lo suficientemente ligera para flotar en el agua. 

Por consiguiente, hasta la fecha,  los volcanes submarinos flanqueados por vesículas de piedra pómez, también se habían interpretado como erupciones explosivas. 

Pero los resultados de este estudio indican que hay un tercer estilo eruptivo único de volcanes submarinos, que no es ni efusivo ni explosivo.

"Mediante la documentación de la forma y densidad de las burbujas de piedra pómez generadas por un volcán submarino en el suroeste del Océano Pacífico - el volcán Macauley - encontramos grandes diferencias en el número y forma de las 'burbujas', diferente a todo lo previamente documentado"
, dijo el profesor Ian Wright del Centro Nacional de Oceanografía, co-autor del artículo. 

"Esta gama de distintas densidades de burbujas en estas muestras de piedra pómez indica que la lava durante l erupción de la caldera no era lo suficientemente enérgica para una erupción explosiva, ni lo suficientemente suave para un flujo efusivo"

El estudio propone que, en lugar de explotar en el cuello del volcán, la formación y expansión de las burbujas en el magma creó una espuma flotante, que se elevó hasta el fondo marino y luego se separó del volcán flotando como globos fundidos de piedra pómez pero con márgenes refrigerados. Durante su ascenso a la superficie del mar, la presión en el interior de las vesículas continuó creciendo.

"Estos procesos explican la estructura única de la burbuja que se ve en las muestras analizadas, lo que sólo podría haber ocurrido con un estilo erupción intermedio y en un entorno bajo el agua", dijo el profesor Wright. 

"Llegamos a la conclusión de que la presencia de extensos depósitos de piedra pómez en los volcanes submarinos no indica necesariamente a gran escala un vulcanismo explosivo"


Los autores proponen llamar a este tipo de erupción Tangaroan, dios maorí del mar, y el nombre del buque de investigación utilizado para recoger las muestras. 

El estudio fue dirigido por Melissa Rotella, el profesor Colin Wilson y Simon Barker de la Facultad de Ciencias de la Geografía, Medio Ambiente y de la Tierra en la Universidad Victoria de Wellington, Nueva Zelanda.

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