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14/05/2014 - 11:18 - ©Bajoelagua.com

Exploración de los océanos

Un robot submarino implosiona en la fosa Kermadec

El robot híbrido Nereus era uno de los cuatro submarinos de la historia que llegaron a explorar la Fosa de las Marianas

Un robot submarino implosiona en la fosa Kermadec
Nereus ©WHOI

El pasado sábado, 10 de mayo 2014, el robot submarino Nereus, perteneciente al Instituto Oceanográfico Woods Hole (WHOI), se perdió en la fosa de Kermadec, a casi diez mil metros de profundidad, mientras exploraba la región más profunda de los océanos: la zona hadal.

La fosa Kermadec, situada al noreste de Nueva Zelanda, con 10.047 metros de profundidad, estaba siendo explorada por el robot submarino que estaba investigando la zona hadal de los océanos (la que se encuentra por debajo de la zona abisal y que va desde los 6.000 a los 11.00 metros de profundidad).  Los científicos dicen que la elevada presión de estas profundidades podría haber hecho implosionar al robot.

Nereus fue construido en 2008 para descender a las partes más profundas del océano y para operar, ya sea de forma autónoma o siendo controlado de forma remota desde superficie. Ingenieros del WHOI incorporaron una serie de nuevas tecnologías en su diseño para su uso en operaciones remotas, incluyendo una correa de sujeción de fibra óptica para uso en operaciones remotas, la flotación cerámica y las baterías de iones de litio. Su misión era realizar investigaciones en las partes más profundas de los océanos.  

En el momento en que se perdió el aparato, se estaba realizando una expedición a bordo del buque de investigación Thomas G. Thompson para llevar a cabo por primera vez, el estudio sistemático de una zanja profunda del océano, de la zona hadal. El estudio estaba dirigido por Timothy Shank, biólogo del WHOI quién también ayudó a concebir el vehículo.

"Nereus ayudó a explorar lugares que nunca hemos visto antes y hacer preguntas que nunca pensamos que preguntar" dijo Shank . "Era un vehículo único en su tipo que, incluso durante su breve vida , nos trajo ideas sorprendentes sobre las profundidades del océano inexplorado, abordando algunos de los dilemas científicos más fundamentales de nuestro tiempo sobre la vida en la Tierra.

Los investigadores en el Thompson perdieron contacto con el vehículo durante siete horas en un picado de nueve horas previstas en el punto más profundo de la zanja. Cuando los protocolos de recuperación de emergencia estándar no tuvieron éxito, el equipo inició una búsqueda cerca del sitio de inmersión. El equipo descubrió, tiempo mas tarde restos de piezas flotando en la superficie del mar que más tarde fueron identificados como procedentes de Nereus, indicando una implosión catastrófica del vehículo. La tripulación del barco está recuperando los escombros para confirmar su identidad y con la esperanza de poder descubrir más información acerca del incidente. 

Además de inspeccionar la fosa Kermadec, Nereus había viajado con éxito al  punto más profundo del océano, la fosa de las Marianas.
WHOI es líder en el desarrollo de vehículos robóticos autónomos para la exploración del océano, incluyendo el vehículo híbrido Nereus, que funcionaba como un vehículo operado por control remoto a través de una correa de sujeción de fibra óptica y también como un vehículo autónomo de nado libre . Fue uno de los cuatro submarinos de la historia para llegar a la parte más profunda del océano en la Fosa de las Marianas. 

"La exploración extrema de este tipo nunca está exenta de riesgos , y la desafortunada pérdida de Nereus sólo pone de relieve la dificultad de trabajar a tales profundidades y presiones
", dijo el Director de Investigación WHOI Larry Madin. "Afortunadamente no hubo daños a las personas como consecuencia de esta pérdida. Los científicos e ingenieros del WHOI continuarán diseñando, construyendo y operando vehículos aún más avanzadas para explorar y entender las profundidades más remotas y extremas de nuestro océano mundial".

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